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El segundo lago más grande de Bolivia se seca y puede desaparecer para siempre, perdido por el cambio climático

Los esquifes de pesca volcados yacen abandonados en las orillas del que fue el segundo lago más grande de Bolivia. Los escarabajos comen los cadáveres de las aves y las gaviotas luchan por las sobras bajo un sol deslumbrante en los pantanos que quedan.

El lago Poopó fue declarado oficialmente evaporado en diciembre. Cientos, si no miles, de personas han perdido sus medios de vida y se han ido.

En lo alto de las planicies andinas semiáridas de Bolivia, a 3.700 metros (más de 12.000 pies) y durante mucho tiempo sujeto a los caprichos del clima, el lago salino de poca profundidad se ha secado esencialmente antes sólo para rebotar al doble de la superficie de Los Ángeles.

Pero la recuperación puede que ya no sea posible, dicen los científicos.

“Este es un cuadro del futuro del cambio climático”, dice Dirk Hoffman, un glaciólogo alemán que estudia cómo el aumento de las temperaturas debido a la quema de combustibles fósiles ha acelerado el derretimiento de los glaciares en Bolivia.

A medida que los glaciares andinos desaparecen, también lo hacen las fuentes de agua del Poopó. Pero hay otros factores en juego en la desaparición de la segunda masa de agua más grande de Bolivia después del lago Titicaca.

La sequía causada por el recurrente fenómeno meteorológico de El Niño se considera el principal impulsor. Las autoridades dicen que otro factor es el desvío de agua de los afluentes del Poopó, principalmente para la minería pero también para la agricultura.

Más de 100 familias han vendido sus ovejas, llamas y alpacas, han dejado a un lado sus redes de pesca y han abandonado la antigua aldea lacustre de Untavi en los últimos tres años, agotando a más de la mitad de su población. Sólo quedan los ancianos.

“Aquí no hay futuro”, dice Juvenal Gutiérrez, de 29 años, que se ha trasladado a una ciudad cercana donde ha aceptado un trabajo como conductor de mototaxi.

Los registros de la historia del lago se remontan a un siglo atrás y no hay un buen recuento de las personas desplazadas por su desaparición. Al menos 3.250 personas han recibido ayuda humanitaria, según la oficina del gobernador.

El Poopó ha bajado al 2% de su antiguo nivel de agua, según cálculos del gobernador regional Víctor Hugo Vásquez. Su profundidad máxima una vez alcanzó los cinco metros. Los biólogos de campo dicen que 75 especies de aves han desaparecido del lago.

Si bien el Poopó ha sufrido sequías provocadas por El Niño durante milenios, su frágil ecosistema ha experimentado una tensión sin precedentes en los últimos tres decenios. Las temperaturas han aumentado alrededor de 1 grado centígrado, mientras que la actividad minera ha pellizcado el flujo de los afluentes, aumentando el sedimento.

El biólogo Mark B. Bush, del Instituto de Tecnología de Florida, dice que la tendencia a largo plazo de calentamiento y secado amenaza a todo el altiplano andino.

Un estudio de 2010 que co-escribió para la revista Global Change Biology dijo que la capital de Bolivia, La Paz, podría enfrentarse a una sequía catastrófica este siglo. Predijo que “los climas áridos inhóspitos” disminuirían la disponibilidad de alimentos y agua este siglo para los más de 3 millones de habitantes del altiplano boliviano.

Un estudio del consorcio alemán Gitec-Cobodes determinó que en 2013 Poopó recibió 161.000 millones de litros de agua menos de los necesarios para mantener el equilibrio.

“Podrían producirse cambios irreversibles en los ecosistemas, causando una emigración masiva y mayores conflictos”, según el estudio encargado por el gobierno de Bolivia.

El jefe de un grupo de ciudadanos locales que trató de salvar a Poopó, Ángel Flores, dice que las autoridades ignoraron las advertencias. “Se podría haber hecho algo para prevenir el desastre. Las compañías mineras han estado desviando el agua desde 1982”, dice.

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